Von Grashalmen und Verwundeten

Walt Whitman auf Briefmarke der USA 1940

1940 erschien Walt Whitman in der Reihe „Ber√ľhmte Amerikaner“ auf Briefmarke, MiNr. 463.

Der Weg hin zu einem der einflussreichsten amerikanischen Dichter des 19. Jahrhunderts war keineswegs vorgezeichnet, als Walter Whitman am 31. Mai 1819 in der N√§he von New York geboren wurde. Seine Eltern hatten versucht, als Farmer ihr Auskommen zu finden, doch als Walt vier Jahre alt war, zog die Familie nach Brooklyn, wo der Vater, ein j√§hzorniger, dem Alkohol zugetaner Mann, mehr schlecht als recht sein Gl√ľck mit Immobiliengesch√§ften versuchte. Immerhin verschaffte das Walt die Gelegenheit, f√ľr sechs Jahre die Schule zu besuchen. Mit elf Jahren musste er dann arbeiten gehen, zun√§chst als Botenjunge f√ľr ein Anwaltsb√ľro, von denen er einen Bibliotheksausweis bekam, womit nun seine autodidaktische Bildung Fahrt aufnahm: Als unerm√ľdlicher Leser pfl√ľgte er sich durch seinen eigenen Bildungskanon, den er durch eifrige Museumsbesuche erweiterte.

Im Jahr 1831 begann er eine Schriftsetzerlehre und das Erlebnis, Gedanken in Schrift umzusetzen und diese dann in k√ľrzester Zeit mit tausenden von Lesern teilen ¬†zu k√∂nnen, muss eine Art Erweckung gewesen sein. Mit zw√∂lf Jahren schrieb er bereits regelm√§√üig f√ľr seine Zeitung, und nie sollte er das Gef√ľhl vergessen, zum ersten Mal einen eigenen Artikel gedruckt zu sehen.

Walt-Whitman-Briefmarke-TschechoslowakeiAls er 14 Jahre alt war, zogen seine Eltern mit den mittlerweile sieben Geschwistern zur√ľck in die West Hills und Walt blieb allein in Brooklyn zur√ľck. Eine Karriere im Zeitungsgewerbe schien sich nun anzubahnen, doch als zwei gr√∂√üere Feuer den Gro√üteil der New Yorker Druckindustrie vernichteten, musste er sich nach etwas anderem umsehen ‚Äď und wurde Lehrer. Es wurden Whitmans deprimierendste Jahre, sodass er sich in den 1840er-Jahren doch lieber ‚Äď und sehr erfolgreich ‚Äď dem Journalismus zuwandte. In dieser Zeit entwickelte er ein Gesp√ľr f√ľr die Interessen der Arbeiterklasse und eine Ablehnung gegen√ľber der Haltung von Sklaven, was durch ein kurzes Zwischenspiel als Herausgeber einer Zeitung in New Orleans noch verst√§rkt wurde. Er begann, seine Beobachtungen aufzuschreiben, eine eigene lyrsche Stimme zu finden, was 1855 in die selbst finanzierte Ausgabe der ‚ÄěLeaves of Grass‚Äú m√ľndete, seines wohl ber√ľhmtesten Werkes.

Walt-Whitman-Briefmarke-BulgarienIm amerikanischen B√ľrgerkrieg arbeitete er als freiwilliger Lazaretthelfer sowohl in Hospit√§lern als auch auf Schlachtfeldern, am Ende hatte er wohl mehrere zehntausend verwundete Soldaten gepflegt und getr√∂stet. Als der B√ľrgerkrieg endlich zu Ende war, hatten Whitmans enorme Anstrengungen ihn bereits an die Grenzen der k√∂rperlichen Leistungsf√§higkeit gef√ľhrt, die furchtbaren Eindr√ľcke verarbeitete er in seinen Gedichten und auch das eindr√ľckliche ‚ÄěO Captain, My Captain‚Äú, entstanden als Reaktion auf die Ermordung Abraham Lincolns, entstammt dieser Zeit. 1873 erlitt Whitman einen Schlaganfall, der zeitweiligen L√§hmungen hinterlie√ü. Die n√§chsten Jahre widmete er sich vorrangig der Erweiterung seines ‚ÄěLeaves of Grasses‚Äú-Zyklus, bis dieser am Ende fast 400 unterschiedliche Gedichte umfasste. Am 26. M√§rz 1892 ist Walt Whitman im Alter von 72 Jahren gestorben. Sein Werk beeinflusste die amerikanische Literatur nachhaltig und strahlte bis nach Europa aus.

Authored by: Udo Angerstein

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